Caroline du Nord: A la découverte de la forge avec SBS Forge

Longtemps avant que l’ouest de la Caroline du Nord soit célébré par les visiteurs pour ses majestueuses vues sur Blue Ridge Parkway; Avant même qu’on ne le reconnaisse pour son climat bénéfique et son air thérapeutique de montagne, cette région était célèbre pour ses richesses minérales apparemment infinies. Selon SBS Forge, forgeron était une compétence essentielle et est également devenu un art très apprécié.

Histoire de la forge en Caroline du Nord

Initialement, les premiers colons utilisaient des dépôts de fer trouvés dans les tourbières le long de la côte de la Caroline du Nord. Au fur et à mesure de l’expansion de l’exploration, de vastes gisements de minerai de fer ont été découverts dans les montagnes à plusieurs centaines de kilomètres à l’ouest. En fait, au début des années 1800, la chaîne que nous appelons maintenant les Great Smoky Mountains était connue dans les États-Unis en pleine croissance sous le nom de Great Iron Mountains.

L’exploitation des minerais

La combinaison d’un minerai de fer abondant et de vastes étendus de bois à proximité les uns des autres a donné à cette région une capacité naturelle à produire une grande variété de produits de fer. Là où il y a peu de charbon, comme dans l’ouest de la Caroline du Nord, le charbon de bois est utilisé alternativement pour fondre le minerai de fer. D’énormes quantités de bois étaient nécessaires pour alimenter le processus de fabrication du fer. Un fabricant a suggéré que pour maintenir un grand four de fer en fonctionnement continu pendant un an, sept à dix mille acres de terrain forestier de montagne étaient nécessaires pour fournir le combustible. Il y avait des centaines de fours situés dans la région pendant le début des années 1800. D’après SBS Forge, cet enlèvement rapide et extensif du minerai de fer et des terres forestières a eu un effet dramatique sur l’environnement, laissant les cicatrices de l’exploitation minière ainsi que des paysages dénudés et dépourvus d’arbres.

La transmission des techniques de forge modernes

Alors que les Cherokee et d’autres tribus indiennes avaient forgé des œuvres décoratives en argent et en or pendant de nombreuses années, ils n’avaient pas développé la capacité de traiter le fer. Cette compétence est arrivée avec les colons européens. Bientôt, chaque communauté pionnière avait son propre forgeron. De plus, la capacité de fabriquer des armes en fer donnait aux colons un avantage technologique sur des populations autochtones souvent hostiles. Il n’est pas exagéré de suggérer que les outils et les armes en fer rendaient la simple survie possible aux premiers colons européens.

La forge était essentielle et le commerce touchait pratiquement tous les aspects de la vie des pionniers. Les familles qui se sont installées dans des coins reculés et éloignés des montagnes étaient souvent à des kilomètres du forgeron le plus proche. Par nécessité, ces fermiers indépendants ont appris le métier eux-mêmes en utilisant souvent leur propre enclume et à forger pour fabriquer et réparer des outils et des articles ménagers. Objets produits inclus: chaussures pour mules, bœufs et chevaux; des outils agricoles comme des charrues, des râteaux et des houes; armes à feu et pièges pour les chasseurs; et des articles d’usage général comme des haches, des marteaux, des clous, des pots, des casseroles, des ustensiles et des couteaux. Un exemple de la valeur d’un forgeron villageois a eu lieu pendant la guerre civile quand un forgeron du comté de Watauga a été rédigé pour le service militaire. Sa communauté a ensuite demandé au gouverneur Zeb Vance de le réaffecter et de permettre son retour afin que «l’agriculture et d’autres travaux puissent continuer».

Au début du XXe siècle, au fur et à mesure que des méthodes de métallurgie plus modernes et plus efficaces ont été mises au point, l’ancienne forge a lentement disparu. Beaucoup de forgerons, désireux de préserver et de maintenir leurs pratiques traditionnelles, ont commencé à produire de la ferronnerie décorative et ornementale. Bientôt, les créations en fer des Appalaches étaient d’une telle qualité et en demande, que de nombreuses pièces ont trouvé leur chemin vers les marchés du Nord-Est et au-delà.

Aujourd’hui, il est courant de voir des forgerons traditionnels démontrer leurs talents dans des foires, des festivals et des salons d’artisanat dans toute la région. Bien que le métier de forgeron ait évolué au cours des siècles, il survit encore dans les montagnes de Caroline du Nord.

Source: SBS Forge